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REVUE : “Palestine 1936 : La grande révolte et les racines du conflit du Moyen-Orient” par Oren Kessler

Les Israéliens et les Palestiniens brandssent des drapeaux alors que les Israéliens marchent pour célébrer le jour de Jérusalem devant la porte de Damas dans la vieille ville de Jérusalem / AP

Peu de sujets ont attiré plus d’attention de la part de la presse et des décideurs politiques que le conflit israélo-palestinien. Et on peut dire que peu ont été plus mal compris. Comme Oren Kessler le souligne dans son nouveau livre, Palestine 1936 : The Great Revolt and the Roots of the Middle East Conflict, les origines de ce conflit sont antérieures à la recréation de l’État juif en 1948.

Ancien journaliste et analyste de longue date du Moyen-Orient, Kessler examine une période aussi formatrice que celle négligée dans ce volume bien écrit. Kessler utilise des documents et des mémoires récemment déclassifiés, entre autres sources, pour brosser un tableau en mouvement rapide de ce qui pourrait être correctement considéré comme la première Intifada palestinienne.

Le mot “intifada” est diversement traduit par “se débarrasser” ou “se ascension”. Mais dans la pratique, le terme est beaucoup moins inoffensif et est devenu synonyme de campagnes coordonnées de violence anti-juive. Il est communément admis que la première Intifada a commencé en 1987 et était, au moins à ses débuts, biologique. La deuxième Intifada, lancée en 2000 et qui a duré près de cinq ans, a été une affaire extrêmement sanglante, avec plus de 1 000 Israéliens assassinés dans le cadre d’une vague de terreur organisée lancée par Yasser Arafat, le chef de l’Organisation de libération de la Palestine et du mouvement Fatah.

Mais comme l’éclaire le livre de Kessler, la soi-disant révolte arabe de 1936 marque le moment où les contours du conflit d’aujourd’hui ont été gravés dans la première fois. Les événements d’il y a huit décennies ont, note-t-il, fait un “modèle tragique” pour les Arabes et les Juifs.

Ce modèle commence, d’abord et avant tout, par une réticence de la part de nombreux Arabes à accepter l’égalité sociale et politique juive, et encore moins l’autodétermination, dans la patrie ancestrale du peuple juif. C’est le cœur indéniable du conflit.

La Première Guerre mondiale a brisé des empires dans le monde entier, y compris l’Empire ottoman, qui avait régné, bien que par hasard, sur la majeure partie du Moyen-Orient pendant des siècles. Au cours de la dernière année de la guerre, les Britanniques ont publié la Déclaration Balfour, qui appelait à un ” foyer national pour le peuple juif” dans la région ottomane souvent appelée “Palestine” ou “Syre du Sud”. L’Accord de San Remo de 1920 et la Convention anglo-américaine de 1924 ont également consacré des revendications territoriales juives. Le sionisme, ou la croyance en l’autodétermination juive, avait remporté une victoire signal.

Depuis presque le début, cependant, il y a eu opposition. Certaines familles arabes de premier plan de la région espéraient affaiblir l’engagement britannique envers la Déclaration Balfour. Les années 1920 et 1921 ont vu des pogroms organisés contre la population juive, les dirigeants arabes comme Amin al-Husseini se disputant l’influence et le pouvoir tout en évitant simultanément les tentatives des autorités britanniques au pouvoir et des dirigeants sionistes de négocier un compromis.

D’autres violences suivront en 1929 lorsque des politiciens et des clercs arabes ont provoqué des émeutes en accusant faussement les Juifs de comploter pour prendre le contrôle de la mosquée al-Aqsa de Jérusalem. Pendant plusieurs années, une paix ténue s’est emparée. Mais ce ne devait pas être le cas.

La montée du fascisme et de l’antisémitisme a conduit de nombreux Juifs à fuir l’Europe. La plupart des pays, cependant, ont gardé leurs portes fermées. Les tensions au cours du mandat palestinien dirigé par les Britanniques se sont accrues alors que les immigrants juifs cherchaient refuge dans la terre de leurs ancêtres. De nombreux dirigeants sionistes s’attendaient à ce qu’en créant des emplois et une croissance économique, l’opposition arabe s’atcroirait. Ils avaient tort.

Certains dirigeants du Yishuv, comme l’était l’avant-État d’Israël, ontESPÉ un compromis qui pourrait encore être atteint. Comme le raconte Kessler, David Ben-Gurion, qui deviendra plus tard le premier Premier ministre d’Israël, a tenu des réunions avec des “modérés” arabes comme Musa Alami, dans l’espoir de parvenir à un accord entre deux personnes ayant leurs propres ambitions nationales contradictoires.

Mais comme le note le livre de Kessler, le pouvoir ne résidait pas avec Alami ou d’autres nobles arabes d’éducation occidentale. Et si c’était le cas, il n’est pas clair que cela aurait fait une grande différence, étant donné que même les “modérés” comme Alami ont secrètement travaillé pour obtenir des armes aux puissances fascistes pour combattre à la fois les Britanniques et les sionistes.

Parmi les Arabes du Mandat Palestine, le pouvoir résidait avec des hommes comme Husseini. Les Britanniques avaient installé Husseini comme grand mufti de Jérusalem en 1921, faisant de lui la principale figure religieuse musulmane de la ville. Plus important encore, ils ont créé le Conseil musulman suprême et en ont fait la tête de Husseini, donnant aux grands mufti des pouvoirs de mécénat qu’il finirait par utiliser pour construire un réseau pour s’opposer – et assassiner – les Britanniques et les sionistes.

Préfigurant des erreurs futures, certains décideurs politiques britanniques semblaient avoir espéré qu’en confant le pouvoir à un “difficier” comme Husseini, ils pourraient le coopte. Mais Husseini lui-même a dû faire face à une opposition arabe qui le considérait comme trop accommodant du pouvoir britannique et trop réticent à remettre en question les ambitions sionistes.

L’une de ces figures était Izz al-Din al-Qassam, un religieux plus âgé né dans ce qui est aujourd’hui la Syrie. Qassam avait passé des décennies à traverser le Moyen-Orient et à combattre les Occidentaux, y compris les Italiens en Libye et les Français en Syrie. Husseini avait nommé Qassam imam dans une nouvelle mosquée construite par le Conseil suprême des musulmans à Haïfa.

Qassam a utilisé ce perchoir pour fomenter le djihad (guerre de la mort) contre les Britanniques et les Juifs. Il a formé un groupe armé, la Main Noire, qui était, à bien des égards, un ancêtre des futurs groupes terroristes palestiniens comme le Hamas. La montée et la disparition subséquente de Qassam, qui a été tué par les autorités britanniques, ont été des facteurs clés pour déclenchant la révolte de 1936.

“Les Arabes de Palestine ont commencé à se demander”, écrit Kessler, “si les démocraties occidentales déclinaient par rapport aux puissances fascistes qui semblaient partout sur la marche. Et ils se demandaient si une guerre mondiale se profilait, une guerre qui pourrait débarrasser définitivement leur pays de la Grande-Bretagne et des Juifs.”

La révolte qui a suivi allait changer à jamais le Moyen-Orient et façonner les contours du conflit jusqu’à nos jours. En effet, en lisant Palestine 1936, on est frappé par toutes les similitudes entre le passé et le présent.

Les Arabes ont tenté de boycotter les magasins juifs, faisant écho aux tactiques de l’effort anti-israélien de boycott, de désinvestissement et de sanctions (BDS) d’aujourd’hui. Les dirigeants arabes comme Husseini ont rejeté à plusieurs reprises les efforts de la principale superpuissance occidentale, la Grande-Bretagne, pour trouver un compromis, présant les futurs dirigeants palestiniens comme Yasser Arafat et l’actuel chef de l’OLP, Mahmoud Abbas, qui ont tous deux rejeté de nombreuses offres américaines et israéliennes pour le statut d’État en échange de la Husseini a obtenu le soutien des principales puissances fascistes anti-occidentaux de son époque, tout comme son lointain cousin, Arafat, a reçu la largesse soviétique.

La révolte arabe de 1936 a été brutalement étouffée par une Grande-Bretagne qui en a employé des tactiques telles que l’utilisation de prisonniers pour balayer les mines, la destruction de leurs maisons, l’emprisonnement et l’exécution de bon nombre de ses dirigeants. Husseini s’enfuirait, deviendrait un collaborateur nazi actif et vivrait pour rejeter les futures tentatives de compromis, tout en assassinant ses adversaires et ses critiques.

En effet, comme le soutient Kessler, la révolte “était le creuset dans lequel l’identité palestinienne s’est fusionné”. Les pragmatiques étaient “écartés” pour les extrémistes et “la révolte pour mettre fin au sionisme avait plutôt écrasé les Arabes eux-mêmes, les laissant paralysés face à la propre volonté des Juifs d’être un État une décennie plus loin”.

La révolte arabe de 1936 “a été la plus proche de la victoire des Palestiniens ; ils ne se sont jamais tout à fait rétablis”. Kessler raconte habilement l’histoire, s’appuyant sur des croquis de personnages habiles et une prose vivante pour transmettre une histoire dont les conséquences tragiques font écho à nos jours.

© Sean Durns

Palestine 1936 : La grande révolte et les racines du conflit au Moyen-Orient
par Oren Kessler
Rowman & Littlefield, 317 pp., 26,95 $

Sean Durns est analyste de recherche principal pour le Comité pour la précision dans les rapports et l’analyse du Moyen-Orient.

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